Un planeta olvidado orbita en un sistema de tres estrellas

Poco después de que la misión Kepler de la NASA comenzara sus operaciones en 2009, identificó -lo que se pensaba que era- un exoplaneta del tamaño de Neptuno denominado KOI-5Ab.

Los exoplanetas son planetas que orbitan alrededor de otras estrellas.

El exoplaneta, que era el segundo candidato a ser encontrado por la misión, fue finalmente olvidado mientras la sonda acumulaba más y más datos. Al final de su misión en 2018, Kepler había descubierto 2.394 exoplanetas, más otros 2.366 candidatos… incluyendo el KOI-5Ab.

Ahora, David Ciardi, científico jefe del Instituto de Ciencia de Exoplanetas de la NASA (NExScI), dice que ha “resucitado a KOI-5Ab de entre los muertos”, gracias a las nuevas observaciones de la misión TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) también de la NASA.

Para el 2014, Ciardi y otros investigadores habían intentado mostrar que la estrella que rodea a KOI-5Ab es un miembro de un sistema de tres estrellas llamado KOI-5. Pero no estaban seguros de si el sistema KOI-5 albergaba realmente un planeta o si estaban viendo una señal errónea de una de las otras dos estrellas.

Entonces, el 18 de abril de 2018, se lanzó el telescopio TESS que observó -entre muchos otros- el sistema KOI-5.

Por supuesto, TESS también identificó a KOI-5Ab como un planeta candidato (aunque TESS lo llamó TOI-1241b). Y al igual que Kepler, encontró que el planeta orbitaba su estrella aproximadamente cada cinco días. Pero en ese momento, todavía no estaba claro si el planeta era real.

Los datos de los telescopios espaciales, sumados a los terrestres de California Planet Search, ayudaron a confirmar que KOI-5Ab es efectivamente un planeta.

KOI-5Ab tiene aproximadamente la mitad de la masa de Saturno y orbita una estrella (estrella A) con una compañera relativamente cercana (estrella B). La estrella A y la estrella B se orbitan mutuamente cada 30 años. Una tercera estrella ligada gravitatoriamente (estrella C) orbita las estrellas A y B cada 400 años.

Crédito: Caltech/R. Hurt (IPAC)

El conjunto de datos combinados también reveló que el plano orbital del planeta KOI-5Ab no está alineado con el plano orbital de la segunda estrella interior (estrella B) como podría esperarse si las estrellas y el planeta se formaran todos del mismo disco de material en espiral.

Los sistemas de estrellas triples constituyen alrededor del 10 por ciento de todos los sistemas estelares.

Fuente: exoplanets.nasa.gov

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