Quaoar es uno de los 3.000 planetas enanos del Cintur贸n de Kuiper de nuestro Sistema Solar. Los astr贸nomos lo descubrieron en 2002. Es s贸lo la mitad de grande que Plut贸n, con unos 1.121 km de di谩metro. Quaoar tiene una diminuta luna llamada Weywot, y el planeta y su luna son muy dif铆ciles de observar en detalle.

Cr茅ditos: ESA

Los astr贸nomos aprovecharon una ocultaci贸n de Quaoar, esto es cuando una estrella se alinea directamente detr谩s y retroilumina el objeto a estudiar haciendo que aparezcan todo tipo de detalles. Al observar descubrieron algo inesperado: un anillo donde deber铆a haber una luna.

Lo que hace que el sistema de anillos alrededor de Quaoar sea extraordinario es que se encuentra a una distancia de m谩s de siete radios planetarios, el doble de lo que se cre铆a que era el radio m谩ximo seg煤n el llamado 芦l铆mite de Roche禄, que es el l铆mite exterior de donde se cre铆a que pod铆an sobrevivir los sistemas de anillos.

L铆mite de Roche

Es la distancia desde un planeta dentro de la cual una luna ser谩 desgarrada por la gravedad del planeta. Fuera del L铆mite de Roche, se espera que el polvo y los escombros se fusionen de forma natural en una luna. Los conocidos anillos de Saturno est谩n dentro del L铆mite de Roche del gigante gaseoso, y lo mismo ocurre con todos los dem谩s objetos con anillos que los astr贸nomos pueden ver.

El descubrimiento

Para observar las ocultaciones de Quaoar en estrellas lejanas se requer铆a una precisi贸n extrema. Ac谩 es donde entra en juego el telescopio espacial CHEOPS de la ESA (CHaracterising ExOPlanet Satellite) dise帽ado para estudiar estrellas brillantes cercanas que albergan exoplanetas conocidos.

El autor principal, Bruno Morgado de la Universidade Federal do Rio de Janeiro (Brazil), combin贸 los datos de CHEOPS con las observaciones terrestres. Tambi茅n incluy贸 observaciones de aficionados de Quaoar cuando ocult贸 diferentes estrellas a lo largo de los a帽os. El resultado fue un s贸lido conjunto de datos.

Cr茅dito: Morgado

En la imagen de arriba se muestran algunos de los datos observacionales de la investigaci贸n.

Proceden del instrumento HiPERCAM del Telescopio Gran Canarias. El flujo observado se representa en puntos negros y los modelos te贸ricos en l铆neas rojas. Las regiones sombreadas en azul de la l铆nea a) est谩n ampliadas en la l铆nea b) mostrando las dos ocultaciones.

El anillo no es uniforme. Los autores lo describen como 芦grumoso禄 y similar al anillo F de Saturno. Las aglomeraciones son probablemente lunas del tama帽o de un kil贸metro que chocan entre s铆 y producen hilos de part铆culas diminutas que vuelven a aglomerarse en objetos m谩s grandes en un proceso de estado estacionario.

Una posible teor铆a de la existencia del anillo donde deber铆a haber una luna es que las part铆culas chocan entre si, pero no se aglutinan por tener una capa exterior helada, algo plausible dada la ubicaci贸n de Quaoar en el borde del sistema solar.

Se necesitan m谩s datos para confirmar esta idea o revisar la noci贸n cl谩sica de que los anillos densos s贸lo sobreviven dentro del l铆mite de Roche de un cuerpo planetario.

Fuente: universetoday.com, europapress.es, scientificamerican.com

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