En octubre de 2018, una pequeña estrella se hizo pedazos cuando se acercó demasiado a un agujero negro en una galaxia situada a 665 millones de años luz de la Tierra. Aunque pueda parecer emocionante, el suceso no sorprendió a los astrónomos que ocasionalmente son testigos de estos violentos incidentes mientras estudian el cielo nocturno.

Pero casi tres años después de la masacre, el mismo agujero negro vuelve a iluminar los cielos sin haber consumido nada nuevo.

«Esto nos tomó completamente por sorpresa: nadie había visto nada parecido antes», afirma Yvette Cendes, investigadora asociada del Centro de Astrofísica | Harvard y Smithsonian (CfA) y autora principal de un nuevo estudio que analiza el fenómeno bautizado como AT2018hyz.

Crédito: DESY, Science Communication Lab

El equipo concluyó que el agujero negro está expulsando ahora material que viaja a la mitad de la velocidad de la luz, pero no está seguro de por qué se retrasó varios años.

Descubrieron el inusual estallido mientras revisaba los eventos de disrupción de marea (cuando una estrella se acerca demasiado al horizonte de sucesos de un agujero negro y es destrozada por las fuerzas de marea). Los datos de radio mostraron que el agujero negro se había reanimado misteriosamente en junio de 2021.

Evento de disrupción de mareas

Estos eventos son bien conocidos por emitir luz cuando se producen. Cuando una estrella se acerca a un agujero negro, las fuerzas gravitatorias comienzan a estirar (espaguetizar) la estrella. Finalmente, el material alargado gira en espiral alrededor del agujero negro y se calienta, creando un destello que los astrónomos pueden ver desde millones de años luz.

Espaguetización de una estrella. Crédito: astro.umd.edu

En ocasiones, parte del material espaguetizado sale despedido al espacio. Pero la emisión, conocida como flujo de salida, normalmente se desarrolla rápidamente después de que se consume la estrella, y no años después.

«Llevamos más de una década estudiando las TDE con radiotelescopios, y a veces descubrimos que brillan en las ondas de radio cuando expulsan material mientras la estrella es consumida por el agujero negro», explica Edo Berger, profesor de astronomía de la Universidad de Harvard y del CfA, y coautor del nuevo estudio. «Pero en AT2018hyz hubo silencio radioeléctrico durante los tres primeros años, y ahora se ha iluminado de forma espectacular para convertirse en un evento de disrupción de mareas más radioluminosas jamás observadas».

Fuente: harvard.edu

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