El 30 de agosto de 1992, David C. Jewitt y Jane X. Luu -desde el observatorio Mauna Kea, Haw谩i- descubrieron el primer objeto transneptuniano perteneciente al cintur贸n de Kuiper (despu茅s de Plut贸n y Caronte).

Recibi贸 el nombre de 1992 QB1. Desde entonces, miles de objetos similares fueron descubiertos

El cintur贸n de Kuiper es una regi贸n en forma de disco ubicada m谩s all谩 de la 贸rbita de Neptuno. Se extiende a unas 30 a 55 unidades astron贸micas del Sol.

Unidad astron贸mica: Es igual a la distancia media entre la Tierra y el Sol.

El cintur贸n de Kuiper contiene millones de cuerpos helados que se cree son vestigios de la formaci贸n del Sistema Solar. A pesar del enorme tama帽o del cintur贸n, la masa total de todos los objetos 茅l equivale a solo alrededor del 10 % de la masa de la Tierra.

Descubrimiento del cintur贸n de Kuiper

Gerard Kuiper fue un astr贸nomo interesado en el sistema solar. En 1951 escribi贸 un art铆culo que inclu铆a una menci贸n a los objetos m谩s all谩 de Plut贸n y el Cintur贸n de Kuiper se llama as铆 justamente por este art铆culo.

El problema con llamarlo el Cintur贸n de Kuiper es que el art铆culo se refiere a un conjunto primordial de cuerpos que, seg煤n 茅l, fueron dispersados hacia la Nube de Oort por el masivo Plut贸n, de modo que si se toma al pie de la letra su art铆culo predice que no deber铆a haber nada donde ahora vemos los objetos del Cintur贸n de Kuiper.

Claro ejemplo de La ley de Stigler, que dice: 芦Ning煤n descubrimiento cient铆fico recibe el nombre de quien lo descubri贸 en primer lugar禄.

驴C贸mo se form贸 el cintur贸n de Kuiper?

Hace unos 4.6 mil millones de a帽os, el Sistema Solar se form贸 a partir de una nube de gas y polvo llamada nebulosa protosolar. La mayor parte del material de la nebulosa se fusion贸 para formar el Sol y los planetas, mientras que el remanente permaneci贸 en forma de peque帽os cuerpos celestes.

De forma similar al cintur贸n de asteroides entre Marte y J煤piter, el cintur贸n de Kuiper podr铆a haberse convertido en un planeta de no ser por la presencia de otro planeta gigante cerca: La inmensa gravedad de Neptuno no permiti贸 que los peque帽os fragmentos de roca se fusionaran.

El Planeta Nueve

El estudio de los objetos del cintur贸n de Kuiper ha dado lugar a una nueva y hip贸tesis: Los astr贸nomos de Caltech Konstantin Batygin y Mike Brown observaron varios objetos pertenecientes al cintur贸n de Kuiper y notaron una peculiar concentraci贸n de sus 贸rbitas.

En el 2015, los dos cient铆ficos presentaron su teor铆a: Un planeta gigante que traza una 贸rbita inusual y alargada en el sistema solar exterior.

La predicci贸n se basa en detallados modelos matem谩ticos y simulaciones por ordenador, no en observaciones directas.

Concepto art铆stico de un hipot茅tico planeta que orbita lejos del Sol. Cr茅dito: Caltech/R. Hurt (IPAC)

芦La posibilidad de un nuevo planeta es ciertamente emocionante para m铆 como cient铆fico planetario y para todos nosotros禄, dijo Jim Green, director de la Divisi贸n de Ciencias Planetarias de la NASA. 芦No se trata, sin embargo, de la detecci贸n o el descubrimiento de un nuevo planeta. Es demasiado pronto para decir con certeza que existe el llamado Planeta X. Lo que estamos viendo es una predicci贸n temprana basada en el modelado a partir de observaciones limitadas. Es el comienzo de un proceso que podr铆a llevar a un resultado emocionante禄.

Los cient铆ficos de Caltech creen que el Planeta X puede tener una masa unas 10 veces superior a la de la Tierra y ser de tama帽o similar a Urano o Neptuno. La 贸rbita prevista est谩 unas 20 veces m谩s lejos del Sol que Neptuno (que orbita el Sol a una distancia media de 30 unidades astron贸micas). Este nuevo planeta tardar铆a entre 10.000 y 20.000 a帽os en realizar una sola 贸rbita completa alrededor del Sol (Neptuno completa una 贸rbita aproximadamente cada 165 a帽os).

Fuentes: starwalk.space, solarsystem.nasa.gov