Orografía planetaria

Monte Everest. Foto de Pavel Novak

La orografía es la parte de la geografía física que describe el relieve: Los montes, las montañas, etc.

En la Tierra se usa el nivel del mar como medida base (o de altitud cero) para medir, por ejemplo, la altura de una montaña.

Esto es un consenso adoptado. Si en lugar del nivel del mar se hubiera elegido la máxima distancia desde el centro de la Tierra hasta el punto más lejano de su superficie, la montaña más alta sería el volcán Chimborazo, en Ecuador (que mide 6310 metros sobre el nivel del mar. Pero medida desde el núcleo de la Tierra es 2092 metros más alta que el Everest).

El nivel del mar

Técnicamente, no hay un único nivel del mar: El mismo varía de un océano a otro con importantes irregularidades de hasta dos metros.

Una de las razones es que la Tierra no es una esfera perfecta. Su rotación hace que se abulte en el ecuador y se aplane ligeramente en los polos, lo que provoca una diferencia de unos diez kilómetros entre la circunferencia ecuatorial y la polar.

Por último, los océanos también están influidos por la atracción gravitatoria de la Tierra, que no es constante en toda su superficie. Estas irregularidades forman “colinas” y “valles” muy suaves pero extendidos por la superficie del océano.

¿Entonces?

Cada país tiene un punto de sus costas que se toma de referencia y que será su nivel promedio del mar.

En Argentina, un decreto del año 1899 adoptó el nivel cero del Riachuelo como “cero normal” para todas las nivelaciones nacionales.

Teniendo todo eso en cuenta, se estima que la altura del Everest (la montaña más alta de la Tierra) es entre 8844 y 8850 metros.

Seguramente todo esto fue mucho más complicado de lo que la mayoría esperaba.

¿Qué pasa si queremos medir una montaña en la Luna?

Como nuestro satélite no tiene océano ni atmósfera significativa, el punto de elevación cero de la Luna es simplemente el diámetro medio.

Gracias a la sonda Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, se sabe que el valor de esa esfera de referencia tiene un de radio 1737,4 km (valor que puede actualizarse en un futuro con medidas más precisas).

¿Y en Marte?

Como ya no hay mares en Marte, pero si una atmósfera. La altitud cero se define como una presión atmosférica específica de 610,5 pascales.

Se eligió este valor porque es el punto triple del agua en Marte, donde puede existir como gas, líquido o sólido (no significa que exista agua líquida , sólo que podría).

¿Cuál es el caso de Venus?

La misión europea-japonesa BepiColombo captó esta vista de Venus el 10 de agosto de 2021 cuando la nave pasó por el planeta para realizar una maniobra de asistencia gravitatoria.

En ausencia de mares, con una presión en su superficie de 90 atmósferas y un efecto invernadero que elevan la temperatura hasta los 475ºC. Se estableció el método del radio medio para definir las alturas de las montañas o depresiones de los valles.

Mismo sistema que se usó en la Luna.

¿Y en Mercurio?

NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie

La misión MESSENGER orbitó alrededor de Mercurio durante más de cuatro años, tomando abundantes observaciones del planeta más pequeño del sistema solar.

Esta gran cantidad de datos -más de 100.000 imágenes- se utilizó para crear un impresionante mapa topográfico de toda la superficie del planeta.

Con toda esa información, se pudo determinar el nivel del mar mercuriano (o punto cero de altitud) calculando una media de todas las mediciones realizadas.

Igual que en Venus y en nuestro satélite.

Superficie de referencia de los gigantes de gas

Conjunción Júpiter-Saturno del 21Dic2020

Como su nombre lo indica, los grandes planetas del Sistema Solar son principalmente gaseosos… ¿Cómo se toma un valor para medir la altura cuando no hay superficie?

Bueno, en el caso de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno la superficie de referencia está definida por el punto a 1 bar de presión de su atmósfera y se toma como punto cero para las altitudes, una “superficie” gaseosa para un planeta gaseoso.

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